C’est un soir d’été 1930 que Cécile de Brunhoff imagine pour ses enfants Laurent et Mathieu, âgés de 5 et 4 ans, l’histoire d’un éléphanteau qui gagne la ville pour fuir le chasseur qui vient de tuer sa mère. Mis en texte et en images par son époux Jean de Brunhoff, peintre de formation, ce récit devient l’Histoire de Babar, le petit éléphant . Publié par le Jardin des modes en 1931, il révolutionne l’album pour enfants. Suivent six autres albums de Babar créés par Jean, puis de nouvelles aventures contées et dessinées par son fils Laurent. Grâce aux dons généreux des enfants de Jean de Brunhoff, Laurent, Mathieu et Thierry, les collections de la BnF se sont enrichies en 2005 d’un formidable ensemble de dessins originaux préparatoires à trois albums de Babar : 23 aquarelles originales et 11 dessins inédits pour Le Voyage de Babar (1932), la totalité des dessins originaux à la plume et leurs épreuves mises en couleurs en vue des Vacances de Zéphir (1936), enfin des esquisses crayonnées, la maquette et les aquarelles originales du Château de Babar , conçu par Laurent de Brunhoff en 1961. Conservés à la Réserve des livres rares, ces documents révèlent l’esthétique de Babar : art du trait, de la forme, de la couleur, de la mise en pages et de la narration.

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