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De la grande bâtisse de la Sorbonne, aux imposants lycées napoléoniens, de l’école-caserne à la petite cour de campagne, jusqu’aux constructions en béton moderne, l’institution scolaire c’est d’abord une présence physique, sur le territoire. A partir de 1881, et tout au long de la Troisième République, elle est devenue l’un des piliers du pacte républicain. C’est aussi à ce moment-là que s’est instauré un véritable pacte de confiance entre l’école et les citoyens. Depuis les lois Ferry, chaque matin, des millions de Français confient leurs enfants à l’école de la République… sanctuaire du savoir, école de la vie.

06/02/1973 Collège Edouard Pailleron (1834-1899) detruit par un incendie criminel le 6 fevrier 1973
06/02/1973 Collège Edouard Pailleron (1834-1899) detruit par un incendie criminel le 6 fevrier 1973 © MaxPPP

Alors, quand le 6 février 1973, l’incendie du collège Édouard Pailleron, à Paris, provoque la mort de seize enfants et quatre adultes, l’émotion est nationale. Ce soir-là, au-delà de l’effroi et de la tristesse, c’est comme si le pacte fondateur avait été rompu. L’inconcevable a eu lieu. On peut donc mourir au cœur même de l’école de la République ? Et à la stupeur succède immédiatement la colère, celle des familles des victimes, celle des associations de parents d’élèves, celle de l’opposition politique. Quelle est la responsabilité du gouvernement, bâtisseurs de ces collèges si fragiles, qu’ils s’écroulent en à peine vingt minutes.

Si les coupables de cet incendie sont rapidement trouvés, le combat des familles des victimes va durer plusieurs années. A force d’abnégation, elles parviendront à mener une partie des responsables devant la justice. Pour la première fois, de hauts fonctionnaires sont jugés et condamnés pour des faits relevant de leur fonction. L’histoire de collège Pailleron ne pouvait rester un fait divers dramatique, il allait faire jurisprudence jusqu’à aujourd’hui.

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En seconde partie d’émission, nous recevrons Sybille Vincendon, journaliste à Libération, dans le cadre de notre partenariat avec ce quotidien, tous les quinze jours.

Archive INA

Incendie du CES rue Edouard Pailleron à Paris (19ème) : rappel des faits avec images des lieux du drame. Interviews d'un pompier, du général Ferauge.

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