Monument de la bataille de Roncevaux
Monument de la bataille de Roncevaux © domaine public / Cruccone

En 778, au retour d’une expédition deCharlemagne à Saragosse, l’arrière-garde menée par Roland est attaquée au port de Cize, à Roncevaux dans les Pyrénées.

A l’époque, l’évènement n’est pas mentionné dans les annales royales. On évoque au fur et à mesure une embuscade de montagnards basques. C’est l’historien de Charlemagne, Eginhard qui, 15 ans après la mort de son empereur, cite les noms des hommes tombés lors de ce combat. Parmi eux, le duc de la marche de Bretagne, Roland. On sait peu de choses de lui et on peut se poser la question de sa réelle existence.

Alors pourquoi trois siècles plus tard, Roland est-il devenu le héros de la plus célèbre chanson de geste et qui fait de Roncevaux une grande bataille contre les Sarrasins ? D’où viennent tous ces personnages qui seront ensuite les héros d’autres poèmes ? Quels cheminements de la mémoire ont-ils conduit, à travers ce que Joseph Bédier appelait le silence des siècles , de l’évènement de 778 au célèbre poème de la fin du XIe siècle ?

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