"Les souffrances du jeune Werther fut, dès le premier moment, bien plus qu'un événement de société, de chapelle ou d'école, bien plus qu'un événement allemand : ce fut le monde, saisi, qui s'en empara.". Tels sont les mots qu'emprunte l'écrivain allemand Thomas Mann pour faire l'éloge de du roman de son compatriote et prédécesseur...

Ce soir, notre émission est consacrée au chef d'oeuvre de Goethe , un texte emblématique du "Sturm und Drang" ("Tempête et Elan"), mouvement précurseur du romantisme : Les souffrances du jeune Werther .

Publié en 1774, ce roman épistolaire, influencé par La Nouvelle Héloïse de Rousseau, est l'oeuvre d'un étudiant en droit de 25 ans, remarqué pour ses premiers poèmes. Lors d'un séjour à la campagne, le jeune Goethe fait la rencontre d'une ravissante jeune fille, Charoltte Buff, dont il tombe amoureux. Mais celle-ci est déjà fiancée et bientôt mariée. A la même période, il fait la connaissance d'un autre juriste, nommé Jérusalem, promis à une brillante carrière. Désespéré, amoureux de la femme d'un autre, celui-ci mettra fin à ses jours.

Inspiré par sa propre mésaventure et par ce drame, Goethe écrit son roman en quatre semaines. Le succès est tel qu'il engendre une mode vestimentaire "à la Werther" : le fameux habit bleu et jaune du jeune homme, la fameuse robe blanche à rubans roses de Charlotte...

Mais le roman fait aussi scandale, à cause de son sujet, tabou à l'époque, et qui passe pour un éloge du suicide. On rapporte des cas de jeunes gens qui se suicident avec, dans leur poche, un exemplaire du livre...

Ce soir, parcourons donc quelques passages de ce roman qui a enflammé des générations de lecteurs, exaltés par la quête de ce héros préromantique...

Les extraits sont tirés de la traduction française de Bernard Groethuysen, Pierre du Colombier et Blaise Briod, édition Gallimard, coll. Pléiade, 1954.

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"L'Editeur au lecteur"

Avec les voix de Jacques Doillon et Gaston Bachelard (Archives INA)

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