Depuis 2011, les sargasses, ces algues brunes, ont investi le littoral des Caraïbes, constituant un véritable fléau écologique, économique et sanitaire. Sargasse Project converti ces végétaux nauséabonds et toxiques en un biomatériau utile et écologique, pour devenir l’un des nouveaux emballages de demain.

Une plage des Caraïbes envahie par des sargasses
Une plage des Caraïbes envahie par des sargasses © AFP

Aujourd’hui les Sargasses sont une menace en pleine expansion. Il y en a plus de 20 millions de tonnes à travers le monde. En séchant, elles dégagent de l’hydrogène sulfuré et de l’ammoniac, qui peuvent provoquer des maux de tête, des nausées, des vomissements, des troubles respiratoires et des vertiges. Elles ont également des effets néfastes sur l’écosystème marin. Leur accumulation entraîne la mort de certaines espèces et détruise également les récifs coralliens. A partir d’un certain niveau de concentration, la sargasse attaque aussi les métaux, détruisant aussi bien motos, voitures ou ordinateurs.

C’est donc un véritable fléau écologique, économique et sanitaire auquel doivent faire face les populations confrontées à ce phénomène, dont l’invasion semble désormais s’étendre à des territoires de plus en plus vastes. Cette année, l’algue a été observée au Mexique, dans les Caraïbes, mais aussi dans le sud-est de la Floride.

Ainsi, le projet de Sargasse Project est de convertir ces végétaux nauséabonds et toxiques en un biomatériau utile et écologique, pour devenir l’un des nouveaux emballages de demain. Installé à Saint-Barthélemy depuis huit ans, Pierre-Antoine Guibout, juriste de formation et entrepreneur dans l’âme, rend compte de l’impact désastreux des sargasses sur les plages de l’île et commence des recherches pour voir ce qu’il est possible d’en faire. Son premier projet fut de les transformer en cirage, pour la marque Cygne Noir dont il est propriétaire. Mais cela n’aboutit pas pour incompatibilité chimique. Il décide alors de les utiliser dans le packaging du cirage et tente des premières expériences, dans sa cuisine. Au bout de plusieurs mois de travail, l’alchimie opère enfin et Pierre-Antoine arrive à faire une pâte qui, en séchant, ressemble de plus en plus à une feuille de papier. Il se rapproche alors du laboratoire CEVA, Le Centre d’étude et de valorisation des algues pour faire certifier sa création. Les premiers résultats s’avèrent plus que positifs : ils montrent en effet que la pâte à sargasse a les mêmes propriétés cellulosiques que le papier et carton. Mieux encore, les analyses de métaux lourds montrent des teneurs équivalentes à celles classiquement mesurées sur des papiers et cartons d’emballage…

Suite à ces premières découvertes, Sargasse Project est retenu comme lauréat de la catégorie Start du Concours Innovation Outremer. Sur les 130 candidatures, 22 finalistes seulement ont été retenus. Lors de la soirée de remise des prix, les participants ont été invités à résumer leur projet devant un public de 400 personnes et l’ancienne ministre des Outre-Mer, Annick Girardin qui s’est exprimée : “Transformer nos freins en opportunité, ça c’est un beau message“. Sargasse Project a reçu également le coup de coeur du jury lors du pitch « Act for Impact » by BNP Paribas, à l’occasion du Change Now Summit.

Dans les prochains mois, l’objectif de Sargasse Project est d’installer une première fabrique « pilote », d’une surface de 150 mètres carrés environ, qui devrait traiter quelque 6.000 tonnes d’algues échouées sur l’île et les transformer en plaques de 250 kilos chacune. Une matière première qui sera ensuite livrée aux industriels intéressés par la fabrication de matériaux plus respectueux de l’environnement. Si les résultats commerciaux sont au rendez-vous, l’objectif sera de dupliquer le même type d’unité de production sur d’autres îles de la Caraïbe, notamment en Guadeloupe et en Martinique. Pour la suite, l’entreprise compte s’intéresser à la valorisation d’autres espèces d’algues…

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  • Rodolphe BurgerLa chambre (feat. Christophe et Phillippe Poirier)2020
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