A la surface du globe de gigantesques cratères d’impact témoignent de collisions cataclysmiques survenues il y a des millions d’années, entre notre planète et des astéroïdes. Que révèlent ces cicatrices estompées du percutant passé de la Terre et de l'Histoire du système solaire ?

Rediffusion de l'émission du 21 septembre 2019

Il y a des paysages sur Terre qui se façonnent lentement. Il faut des millions d’années pour que s’ouvre un océan ou naisse une chaîne de montagnes. Mais il arrive qu’en quelques fractions de seconde le relief de toute une région soit entièrement redessiné. C’est le cas lorsqu’un astéroïde de taille imposante vient percuter notre planète. L’événement s’est produit à plusieurs reprises dans l’Histoire de la Terre et il se reproduira. 

En rencontrant la croûte terrestre à une vitesse de l’ordre de 10 km par seconde, le plus souvent, l’objet céleste se vaporise totalement mais il génère un gigantesque cratère. Des millions d’années plus tard, les traces de ces collisions cataclysmiques sont encore présentes mais pas toujours immédiatement perceptibles. Il faut parfois mener de longues enquêtes sur le terrain pour identifier un cratère d’impact et retracer le scénario de la catastrophe. 

Avec le planétologue Sylvain Bouley

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