La chronique environnement avec ce matin : des crottes !! Des crottes qui ont autant captivé que déconcerté certains scientifiques depuis des années puisqu’elles sont en forme de : cube ! Le sujet peut prêter à sourire, mais les matières fécales sont une mine d'informations comportementales et biologiques importantes.

Crottes de wombats au Kosciuszko National Park en Australie
Crottes de wombats au Kosciuszko National Park en Australie © Getty / Simon McGill

Je vous présente le caca wombat, le wombat, petit marsupial australien trop mignon avec sa tête de peluche, qui sait donc faire passer un carré dans un rond… Carte de visite unique au monde, ça n’existe chez aucun autre animal et on vient enfin de comprendre comment c’est possible ! 

Comment alors ?

Et bien les chercheurs de l’Université de Tasmanie, mais aussi de l’Institut de technologie de Géorgie aux Etats-Unis, ont réussi à observer ce qui se passe dans les intestins de trente mètres de long, pendant la période de digestion qui peut durer jusqu’à huit jours. 

L’épopée de la crotte est semée d’étapes, rythmée par la contraction très particulière des muscles de l’intestin. Ces contractions successives, après avoir débarrassé les excréments de tout liquide et nutriments, façonnent, en quelque sorte, le cube.

Ça se passe dans la dernière ligne droite, le dernier quart de l’intestin, où la paroi ne s’étire pas de manière uniforme : les muscles ont des épaisseurs très différentes, avec des zones flexibles, et d’autres solides, qui sculptent la matière fécale. La voici ultra sèche à la sortie, des petits cubes de deux centimètres… Les wombats en produisent jusqu’à 100 par jour ! L’étude avec schémas et modélisations 2D est dans le magazine Science et ça vaut le coup d’œil. 

Et au-delà de la méthode, du « comment », est-ce qu’on sait « pourquoi » leurs excréments ont cette forme particulière ?

On a une piste, en tout cas : les wombats n’y voient pas grand-chose, alors ces gros pépères, qui peuvent peser jusqu’à 35 kg, se servent de leurs crottes pour communiquer… Ils les laissent à des endroits stratégiques, en les montant même parfois en murailles

Et que se passerait-il si elles étaient arrondies, ces crottes ?

Ca dégringolerait et ne leur permettrait donc pas de marquer efficacement leur territoire.

Alors le sujet prête à sourire, d'ailleurs les spécialistes témoignent des blagues incessantes dans leurs laboratoires de "science merdique", je les cite, mais les matières fécales sont une mine d'informations comportementales et biologiques qui vont de l'ADN au détail de l'alimentation, ou la charge parasitaire et permettent donc de faire avancer la connaissance, en évitant en plus de capturer les animaux pour les étudier. C'est par exemple grâce à des excréments qu'on a pu confirmer la découverte d'une nouvelle espèce de singes il y a quelques mois en Asie du sud-est. 

Dernier élément : chez les wombats, on sait que plus la crotte est cubique, plus il est en bonne santé !

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