« C’est un vieux type au regard fiévreux, il croit dur comme fer qu’il peut exister quelque chose comme une fraternité humaine et le plus étrange, c’est que tant que ce type est dans le coin, j’y crois aussi… » Ce n’est pas Sanders que décrit ainsi Heywood Brown, lequel écrivait il y a plus d’un siècle. C’est Eugene Debs, organisateur et plus encore orateur du mouvement ouvrier du tournant du XXème siècle. Et Eugene Debs est le modèle de Sanders qui, jeune élu du Vermont, a publié ses discours et, sénateur chenu, a installé son portrait dans son bureau du Capitole.

Au moment même où l’engagement syndical et politique tel que le représentait Debs remportait un certain succès, le sociologue Werner Sombart, dès 1906, expliquait dans un essai fameux : Pourquoi le socialisme n’existe pas aux Etats-Unis . Son verdict, à l’époque, pouvait paraître trop tranchant mais le siècle lui a donné raison. Dès l’engagement des Etats-Unis dans la Grande Guerre que le président Wilson présente comme une croisade des libertés, les « rouges » apparaitront définitivement comme des « infidèles ».

La bipartition politique ne leur laissera pas d’espace. Les grands syndicats se leur tourneront le dos, préférant l’évangile de la richesse : c’est par les avantages que conquièrent les meilleurs que la société progresse.

Cependant, à intervalles réguliers, quand l’aggravation des inégalités dément les promesses de cet évangile une tradition minoritaire peut se réveiller qu’incarne parfaitement l’indignation de Sanders : que peut-il rester de l’idéologie du pays si les efforts de 90% de la population aboutissent surtout à en enrichir 0,1% ?

Rassemblement socialiste à New York le 1er mai 1912
Rassemblement socialiste à New York le 1er mai 1912 © domaine public / The Library of Congress
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