Aristide Briand avec Saint-John Perse, H. Fromageot et P. Berthelot à Locarno en 1925
Aristide Briand avec Saint-John Perse, H. Fromageot et P. Berthelot à Locarno en 1925 © domaine public
Dans le personnel politique, il faut toujours distinguer ceux qui travaillent à la guerre de tous contre tous car leur ambition ne saurait s’accommoder de la paix et ceux qui travaillent à la paix tout en étant prêts à la guerre. Les premiers n’ont que sarcasmes pour les seconds. Ils les présentent comme des laxistes naïfs : vous êtes dans la culture de l’excuse, vous finirez tels des chiens crevés au fil de l’eau. Aristide Briand fut traité ainsi. Il est vrai que, venu de la gauche syndicale, il s’était retrouvé peu à peu au centre. Cela lui permit d’être vingt mois ministre, onze fois président du Conseil mais lui valut beaucoup de sarcasmes. S’il y a, en France, un Panthéon pour les gauches, à la rigueur pour la droite, il n’y en a pas pour le centre. Initiateur des retraites ouvrières et paysannes et des assurances sociales, Il a été pourtant le principal acteur de la loi de séparation de 1905 qu’il a eu le mérite de ne pas concevoir comme une machine de guerre contre les religions. Président du gouvernement le plus long de la Grande Guerre, il a choisi de défendre Verdun. Privé de rôle ensuite par Clemenceau jusqu’à la fin du conflit, il reviendra en 1925 pour tenir le Quai d’Orsay six ans. Il choisira alors la carte de la réconciliation franco-allemande. Selon lui, notre pays n’est plus assez fort pour jouer au matamore : son rôle doit passer dorénavant par la coopération européenne. Clemenceau le moqua : c’est Clemenceau aujourd’hui qui attire de nouveau, les discours de notre Premier ministre en témoignent. L’effort de Briand qui avait suscité pourtant beaucoup d’espoir se brisa contre ce qu’il n’avait pas prévu : la grande crise économique, la montée des extrémismes. Après sa mort en 1932, un avant l’accession d’Hitler à la chancellerie, Claudel l’avait salué ainsi : « Quand l’Europe prit congé du bon sens, Briand prit congé de la vie. »
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