Les ballons, comme les dirigeables, n’ont jamais réussi à prouver leur rentabilité économique. Ils sont trop grands, difficilement stockables, ils ne peuvent transporter beaucoup de fret ni beaucoup de passagers…

Préparation d'un voyage en ballon entre Londres et Weilburg en 1836
Préparation d'un voyage en ballon entre Londres et Weilburg en 1836 © Getty / Universal History Archive

Ce serait si commode de faire voyager, au-dessus du pavé encombré, les marchandises comme les passants en nacelle !

Hélas, les ballons comme les dirigeables n’ont jamais réussi à prouver leur rentabilité économique. Ils sont trop grands, difficilement stockables, ils ne peuvent transporter beaucoup de fret ni beaucoup de passagers…

A la fin de son expédition de Cinq semaines en ballon, le docteur Fergusson, le héros de Jules Verne, avait déjà répondu à cette objection : 

Sommes-nous ici pour faire fortune ?

L’aérostation appartient en effet à une économie du progrès fondée sur d’autres valeurs que l’argent. De multiples signes en ont été donnés dès les débuts de l’aventure, dans les années 1780. Les premières ascensions de montgolfières provoquèrent un étonnement, une émotion qui relève de l’espérance et non du calcul. La vieille maréchale de Villeroi s’exclama ainsi : « Mais ils vont finir par trouver le secret de ne pas mourir et je serai morte entretemps. »

Les accidents vinrent, et la Révolution. Les espérances ne se réalisèrent pas. Reste néanmoins un moment de grâce quand la moitié de Paris regardait un ballon s’envoler au-dessus de la ville. Un ballon fait pour être vu par tous et qui rendait égaux tous ceux qui avaient osé monter dans la nacelle…

Bibliographie

  • Marie Thébaud-Sorger, L'Aérostation au Temps des Lumières, Presses Universitaires de Rennes
  • Marie Thébaud-Sorger, Une histoire des ballons. Invention, culture matérielle et imaginaire 1783-1909, Editions du Patrimoine
  • Charles Coulston Gillispie, Les frères Montgolfier et l'invention de l'aéronautique, Actes Sud
  • Marie-Hélène Reynaud, Les Frères Montgolfier et leurs étonnantes machines, Editions Plein Vent

Franck Olivar, de l'équipe de La Marche de l'histoire, s'est rendu au Musée de l'Air et de l'Espace du Bourget qui fête cette année son centenaire. Il en est revenu avec des reportages (diffusés en partie dans l'émission) mais aussi avec des images et des explications complémentaires que vous pouvez retrouver sur la page d'un lieu une histoire.

Le site de La Fédération Française d'Aérostation

Les invités
  • Marie Thébaud-SorgerHistorienne au Centre Alexandre-Koyré en détachement à la Maison française d’Oxford
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