« Quel roman que ma vie », « J’ai été le flambeau de la Révolution » quand ce n’est pas : « J’ai été le messie de la Révolution »…. Le mythe politique de Napoléon tient en partie à quelques formules bien ciselées qu’il aurait prononcées à Sainte-Hélène. Mais, au fait, sont-elles jamais sorties de sa bouche ?

Napoléon franchissant le Grand-Saint-Bernard par Jacques-Louis David (1748-1825)
Napoléon franchissant le Grand-Saint-Bernard par Jacques-Louis David (1748-1825) © Getty / DEA PICTURE LIBRARY

« Quel roman que ma vie », « J’ai été le flambeau de la Révolution » quand ce n’est pas : « J’ai été le messie de la Révolution »…. Le mythe politique de Napoléon tient  en partie à quelques formules bien ciselées qu’il aurait prononcées à Sainte-Hélène. Mais, au fait, sont-elles jamais sorties de sa bouche ?

Chateaubriand disait déjà qu’il était difficile de démêler ce qui appartenait à Napoléon et ce qui appartenait à ses secrétaires

Le plus réputé d’entre eux, c’est Las Cases qui a entamé la parution de son fameux Mémorial dès 1823. Eh bien voilà qu’un chercheur anglais vient de retrouver inopinément - et que la Fondation Napoléon édite savamment  la première version de ce Mémorial, celle-là même que Las Cases avait dû laisser à Sainte Hélène lors de son départ forcé en 1816. Et cet évangile premier s’avère assez différent, nettement plus mince en tout cas, que les huit  volumes imprimés par la suite… Par exemple, il ne comporte pas les maximes illustres qu’on vient de citer !

Tremblement de terre chez les napoléonides ?

Nous avons tellement entendu répéter que « sans Sainte Hélène, pas de Napoléon posthume et sans le Mémorial, pas de Sainte Hélène ». Peut-être mais on se doutait bien que la voix de Las Cases se superposait souvent à celle de l’empereur….

Et si le succès du Mémorial a beaucoup contribué à construire le mythe politique, la légende de Napoléon, elle, est née  bien avant. En France et dans toute l’Europe, y compris en Angleterre. La légende n’a besoin ni d’évangiles ni moins encore d’exégèse. Elle est affaire d’imagination. Elle se nourrir des rumeurs du retour de l’empereur  contre lesquelles la mort même de Napoléon n’a pas prise : la légende croit à la résurrection.

Le mythe prépare au pouvoir. Las Cases et son fils qui l’accompagnait à Sainte-Hélène ont fini députés. En revanche, la légende court dans le peuple, avec un parfum d’insoumission. Elle prépare à la sédition.

►►► Exposition "Napoléon - Images de la légende" au Musée des Beaux-Arts de Arras du 7 octobre 2017 au 4 novembre 2018.

Programmation musicale : Les Souvenirs du Peuple de Béranger

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