Pour Tacite l'histoire était chose grave dont on pouvait tirer des leçons pour le présent. En même temps, il ne s'illusionnait pas sur les effets desdites leçons.

Représentation de l'historien romain Tacite devant le parlement de Vienne en Autriche
Représentation de l'historien romain Tacite devant le parlement de Vienne en Autriche © AFP / Leemage

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Rediffusion du 20/03/2014

C'est sous Trajan - nous sommes du côté de l'an 100 - que Tacite écrit le plus paisiblement : enfin un moment où il peut dire ce qu'il pense... L'essentiel de son existence, il avait dû adopter une conduite de précaution alors qu'avec le milieu de la classe sénatoriale auquel il  appartenait, il aurait voulu incarner la vertu.

Qu'après l'agrandissement de l'espace romain, l'Empire était nécessaire, il en convenait. Mais il constatait aussi que le pouvoir, quand il était personnel, se pervertissait plus vite et se transmettait plus difficilement.

C'est ce qu'il voulait enseigner quand il écrivait. Car, pour lui, l'histoire était chose grave dont on pouvait tirer des leçons pour le présent. Aussi négligeait-il les anecdotes sans contenu, les petits détails physiques sur les uns et les autres.

En même temps, il ne s'illusionnait pas sur les effets desdites leçons. Les hommes étant bien trop prêts à l'esclavage, la même noria tourne sans cesse qui les y plonge régulièrement.

Après le règne de Trajan qu'il vécut comme un entracte, le vieux Tacite était sans doute appelé à finir dans une tristesse grandissante. Mais continua de gronder en lui une sourde révolte.

C'est bien qu'en dépit de tout, l'historien garde le goût de la pureté.

 Bibliographie

  • Lire à Rome écrit par Catherine Salles (Payot - La Petite Bibliothèque Voyageurs)
  • Tacite et le destin de l'empire écrit par Alain Michel (Editions arthaud)
  • Oeuvres complètes écrit par Tacite (Editions Robert Laffont)
  • Annales écrit par Tacite (Folio)
  • Oeuvres complètes écrit par Tacite (Gallimard - La Pléiade)
  • Tacite écrit par Pierre Grimal (Fayard)

Programmation musicale

  • Le couronnement de Poppée par Claudio Monteverdi
Les invités
  • Catherine SallesProfesseur de civilisation romaine à l'Université de Paris X-Nanterre
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