Le carbone est bien plus qu'un élément chimique, un être multiple à la fois naturel, social et culturel. Il est charbon, graphite, diamant, ses composés ont formé le pétrole, le plastique... Du minéral au vivant, de l'énergie à la pollution, il est un élément essentiel pour la nature et pour la culture.

Wagons utilisés dans une mine de carbone
Wagons utilisés dans une mine de carbone © Getty / photography by baoshabaotian

Nous devons beaucoup au carbone, il est un acteur majeur de notre histoire : il est le quatrième élément le plus abondant dans l’univers après l’hydrogène, l’hélium, et l’oxygène ; le deuxième élément dans le corps humain par sa masse après l’oxygène. Il est l’une des briques élémentaires de tout vivant.

Sous un même élément, il y a le noir charbon, le cristal de diamant, le CO2, le pétrole, le nylon, le plastique... L'histoire de l'humain et du carbone est associée bien avant la révolution industrielle. La chimie du carbone a donné lieu à des applications allant de la joaillerie au chauffage, en passant par la métallurgie, le textile, la pharmacie, l'électronique.

Le livre Carbone de Bernadette Bensaude-Vincent et de Sacha Loeve (aux éditions du Seuil), s'attache à déployer les différents modes d'existence du carbone et montre comment l'art, la culture et l'industrie des humains se sont développés grâce à lui et quelles cultures techniques et économiques se sont agrégées autour de lui.

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