Alors que la génétique correspond à l'étude des gènes, l'épigénétique s'intéresse à la façon dont ces gènes vont s'exprimer. En d’autres termes, l’épigénétique correspond à l’étude des changements dans l’activité des gènes.

ADN. L'épigénétique étudie l'expression des gênes
ADN. L'épigénétique étudie l'expression des gênes © Getty / KTSDESIGN/SCIENCE PHOTO LIBRARY

Edith Heard se consacre depuis plusieurs années à l’étude des processus épigénétiques, tel que l’inactivation du chromosome X chez les mammifères, un modèle classique dans ce domaine. 

Ses travaux ont contribué à la compréhension des premiers événements qui accompagnent l’inactivation du chromosome X au cours de l’embryogenèse. 

Elle a aussi démontré la diversité de stratégies mises en œuvre dans ce processus entre des mammifères mêmes très proches au cours de l’évolution. L’ensemble de ces travaux sont largement reconnus dans le domaine, car des mécanismes similaires semblent être impliqués dans d’autres processus épigénétiques.

Professeur au Collège de France, titulaire de la chaire "Epigénétique et mémoire cellulaire", Edith Heard a reçu le Grand prix 2017 INSERM pour l'ensemble de ses recherches sur l'épigénétique. 

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