Depuis sa découverte en 1997 dans la grotte de Silberberg, un squelette, Little Foot, fait l’objet d’une fouille très minutieuse.

Little Foot, l'australopithèque sud-africain
Little Foot, l'australopithèque sud-africain © Laurent Bruxelles / Laurent Bruxelles

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Little Foot, un Australopithecus prometheus , serait un quasi contemporain d’un fossile bien moins complet, Lucy, le célèbre Australopithecus afarensis découvert en 1974 en Ethiopie.

Repéré dans des circonstances exceptionnelles, cet australopithèque est le plus complet jamais mis au jour, et constitue un élément unique dans la connaissance des origines de l’Humanité.

Si son âge, compris entre 2 et 4 millions d’années, pose toujours question, une équipe de chercheurs français, en collaboration avec l’Université du Witwatersrand (Johannesburg), apporte aujourd’hui d’importants éléments sur sa datation.

Depuis sa découverte, les avis ont divergé à propos de l’ancienneté de Little Foot.. Daterait-il de 3,3 millions d’années, comme l’envisagent Ron Clarke et Tim Partridge à partir de la morphologie de l’hominidé et d’une première datation paléomagnétique ? En 2007, à la demande de l’université sud-africaine, Laurent Bruxelles, géomorphologue à l’Inrap, prend en charge ce délicat problème de chronologie et démêle la succession des strates qui enserrent le squelette. Entre sa fossilisation et l’arrivée des sédiments qui ont été datés, plusieurs étapes géologiques ont été distinguées, chacune d’entre elles impliquant des phénomènes lents, requérant le long terme.

Avant son extraction, une équipe française a réalisé dans la grotte, en janvier 2010, un modèle en trois dimensions du fossile. Laurent Bruxelles et José Braga (paléoanthropologue, Université Paul Sabatier, Toulouse), accompagnés d’une équipe d’informaticiens et de spécialistes du scanner 3D

avec Laurent Bruxelles, géomorphologue à l’Inrap etJosé Braga, paléoanthropologue à Université Paul Sabatier, Toulouse

Photo homepage :Reconstruction d'australopithecus © Profberger - Wikimedia Commons

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