Aujourd'hui, Mathieu Vidard s'intéresse à la cristallographie aux côtés des chercheurs en science des matériaux, Denis Gratias et Sylvain Ravy

les cristaux sont partout dans la nature
les cristaux sont partout dans la nature © Getty / Simon Frost / EyeEm

Les cristaux sont présents un peu partout dans la nature. Dans les formations rocheuses comme les pierres précieuses ou le graphite, mais également dans les flocons de neige, le sucre, les sels, les silicates et les métaux. Structure très particulière, les cristaux sont constitués de motifs périodiques, appelés mailles élémentaires, qui se répètent un grand nombre de fois. Bien qu’étudié depuis l’Antiquité, il faudra attendre la découverte des rayons X à la fin du 19ème siècle pour « observer » la structure très particulière des cristaux. C’est le début de la cristallographie moderne.

Des applications multiples

Bons nombres de domaines scientifiques s’en inspireront : en informatique, en biologie, en médecine, en physique, en chimie… Tout semblait acquis. Mais voilà qu’en 1982, le chercheur Dan Shechtman étudie un alliage, a priori un cristal, qui se comporte de façon paradoxale : le pavage ne se répète pas à l’infini, contrairement aux cristaux classiques, une configuration totalement interdite par la théorie ! C'est la découverte des quasi-cristaux. Une découverte qui modifiera fondamentalement la façon dont les chimistes conçoivent la matière solide…

  • avec Denis Gratias,chercheur et directeur de recherches au CNRS. Il est spécialisé dans la science des matériaux, en particulier les quasi-cristaux où il contribue à leur description, en développant notamment des modèles théoriques
  • et Sylvain Ravy, directeur du laboratoire de Physique des solides d’Orsay

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