Eglise Saint Pierre d'Usakoa
Eglise Saint Pierre d'Usakoa © radio-france

A l’est immédiat de Saint-Jean-Pied-de-Port, dans les Pyrénées-Atlantiques, le village basque de Saint-Jean-de-Vieux (880 habitants) se trouve sur le chemin de Saint-Jacques-de-Compostelle.

Le village est situé à 160m d'altitude, en Basse-Navarre, à 4km à l'Est de Saint-Jean-Pied-de-Port, sur les rives du Laurhibar, affluent de la Nive.

Parmi les nombreuses églises qui se trouvent sur le territoire communal, l’église Saint-Pierre d'Usakoa, d'origine romane, datant du XIIème ou du XIIIème siècle. Remarquable, notamment, le portail se compose de trois petites voutes décorées de fleurettes, s'organisant autour d'un tympan semi-circulaire. Des colonnettes à chapiteaux de palmes, de feuillages, d'entrelacs, de volutes et d'animaux, encadrent le portail, tandis qu'un chrisme est gravé sur le tympan. Un chrisme, c’est un symbole chrétien de deux lettres : X et P.

Saint-Jean-le-Vieux est riche d'un passé historique exceptionnel qui remonte à l'Antiquité avec la conquête romaine. Longtemps rivale de Saint Jean Pied de Port pour la suprématie sur le Pays de Cize, Saint Jean le Vieux a vu s'installer la plus importante garnison romaine de la région. Le site fut à la fois étape sur la voie romaine de Bordeaux-Astorga, poste militaire, et comptoir commercial (avec les mines de fer, de cuivre et d'argent).

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