C’est l’un des trois deltas les plus menacés dans le monde par le changement climatique. En Égypte la montée du niveau de la mer commence à empoisonner une partie des terres du delta du Nil. Les infiltrations de sel menacent l’agriculture locale, le phénomène est alarmant.

La montée du niveau de la mer commence à empoisonner une partie des terres du delta du Nil
La montée du niveau de la mer commence à empoisonner une partie des terres du delta du Nil © Radio France / Etienne Monin

Le delta du Nil est une ressource économique centrale et d’après le panel intergouvernemental sur le changement climatique, le niveau de la mer menace de monter de 68 cm d’ici 2050. 

L’impact, on le mesure sur le bord de la deux fois deux voies entre Alexandrie et la ville de Kafr el Cheik. C’est une sorte de promontoire sur la campagne, c’est à la fois un secteur beau et sale. Le sol est piqueté de sacs plastiques. Les réserves d’eau ont une couleur jaunâtre et la terre, par endroits, est empoisonnée par le sel de la mer.

La moitié des terres ici est endommagées à cause de l’eau de mer

Abdallah est un vieil agriculteur, il ramène un petit tas de luzerne sur sa carriole, mais le rendement faiblit. La terre, dit-il, est malade : "On ne peut plus planter ici. Cette terre n’accepte plus le blé. On essaye, on essaye mais c’a ne prend plus."

Kafr el Cheik est à plus de 20km de la mer. D’après la responsable de l’association locale pour le développement qui est liée à  l’ONU, la dégradation des terres s’est faite progressivement. Noha Abdel Fatah montre un secteur abandonné. Et un champ contaminé couleur de paille : "Ça a commencé il y a 10 ans. Le sel n’est pas apparu brutalement, on s’en est rendu compte progressivement dans les terres les plus proches de la mer. Ensuite ca a touché les terres plus à l’intérieur et certaines terres sont devenues inutilisables."

Felouques sur le delta du Nil
Felouques sur le delta du Nil © Radio France / Etienne Monin

D’après l’institut de recherche des cotes à Alexandrie, le niveau de la mer a grimpé de 6 cm ces dix dernières années sous l’effet du réchauffement et de la fonte des glaciers. La mer agit alors comme un piston qui envoie de l’eau salée dans un sous-sol de sable. Et la pression s’accentue estime le N°2 de l’institut Ayman EL Gamal : "Toute la côte est menacée. Et le changement climatique accélère le phénomène en augmentant la pression de l’eau de mer. Cette eau pousse et facilite l’infiltration dans les terres. L’eau passe plus facilement qu’avant."

Cinq secteurs sont aujourd’hui touchés. Par endroit les agriculteurs ont amorcé une reconversion dans le riz ou l’élevage de poisson. La terre est difficilement récupérable dit Noha Abdel Fatah : "Ce n'est pas facile pour les agriculteurs, parce qu’ils tentent plusieurs fois de replanter. Mais le sel empêche les plantes de prendre. Donc Ils essayent de nettoyer la terre pour la sauver. Et cela coûte cher."

Pour l’Égypte, le delta du Nil est un poumon économique. Il apporte quasiment un tiers de emplois.  Il nourrit une part importante de la population. Le changement climatique menace un pan entier de  l’économie.  D’après le centre de développement durable d’Alexandrie, l’avancée du sel est pour l’instant limitée à quelques dizaines de kilomètres dans les terres. Mais il faut envisager une contamination à plus grande échelle estime son directeur, Salah Soliman : "Dans ce cas on va perdre notre meilleure terre, la plus fertile. C’a veut dire que notre production agricole s’effondrerait. On doit réfléchir très attentivement à ce qu’on pourra faire avec cette partie de l’Égypte."

Le niveau de la mer a grimpé de 6 cm ces dix dernières années et le sel contamine les terres agricoles
Le niveau de la mer a grimpé de 6 cm ces dix dernières années et le sel contamine les terres agricoles © Radio France / Etienne Monin

En septembre dernier, le fond vert des Nations-Unies a débloqué 31 millions de dollars sur sept ans. Des digues vont être construites sur le littoral. Mais les spécialistes sur place ne s’attendent pas à un coup de frein. Ils plaident pour une solution durable à l’échelle de la planète.

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