Il était tendre, rond et acidulé, comme une cerise à l’eau de vie. Il faisait souvent rire, mais l’on sentait qu’il avait le cœur au bord des lèvres : Jacques Villeret jouait les timides, les maladroits, les pitres rêveurs, les extra-terrestres ou les "François Pignon" avec une poésie particulière.

Jacques Villeret
Jacques Villeret © Getty / Tony Barson Archive/WireImage

Comme beaucoup de grands acteurs avant lui, Jacques Villeret s’essaye en premier lieu au théâtre, qu’il pratique depuis l'enfance. Il intègre le conservatoire de Tours, puis celui de Paris, où il sera l’élève du « grand » Louis Seigner. Il aura alors l’occasion de jouer dans les Fourberies de Scapin ou encore Occupe-toi d’Amélie

Un tel mélange de timidité et de précision ne peut échapper au cinéma qui, heureusement, n’aime pas que les grands blonds musclés. En 1973, il est lancé par Yves Boisset, dans R.A.S, où il joue un soldat durant la guerre d'Algérie.

Mais c’est surtout Claude Lelouch qui fera de Jacques Villeret une étoile du cinéma en signant avec lui dans huit films dont Robert et Robert, pour lequel il reçoit son premier César, celui du Meilleur Second Rôle, en 1979. Le cinéma français ne pourra plus, dorénavant, se passer de son regard mélancolique où flottent sans cesse des nuages de poésie.

En 1981, c’est tout de même avec de grosses antennes en lobes rouges et un costume jaune qu’il entre, à jamais, dans le patrimoine français : il est la Denrée, l’extraterrestre dans La Soupe aux Choux de Jean Girault, en compagnie des paysans, Louis de Funès et Jean Carmet. 

Ce qui n’empêche pas cet éclectique d’attirer… Jean-Luc Godard ! Le Suisse le dirigera deux fois avec admiration, avec Prénom Carmen en 1983, puis Soigne ta droite en 1987. 

Claude Sautet sera également très tenté à l’idée de signer avec l’acteur, touché par son côté lunaire et sa marginalité discrète. Il lui offre un rôle dans Garçon ! en 1983, avec des partenaires de choix, Yves Montand et Nicole Garcia. 

En 1999, il remporte le César du Meilleur Acteur grâce à Francis Veber. Celui-ci choisit, pour Le Dîner de Cons, Thierry Lhermitte dans le rôle cynique de Pierre Brochard et Jacques Villeret pour interpréter le très touchant Monsieur Pignon. 

Jacques Villeret sera appelé par d’autres grands réalisateurs. On pense à Philippe de Broca dans Vipère au Poing, Jean Becker, Jean-Marie Poiré, Patrick Braoudé ou encore Yves Angelo qui lui offrira son dernier rôle dans Les Âmes Grises.  

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