Après une profonde crise existentielle, que Paul Valéry désigne nommément par « La Nuit de Gênes », l'écrivain de 21 ans va s'engager dans une longue ascèse de vingt années, qui engendrera un témoignage presque autobiographique de sa fuite devant les vanités, ce texte sera baptisé « La Soirée avec Monsieur Teste ».

Paul Valéry :

Chaque esprit qu'on trouve puissant commence par la faute qui le fait connaître.

Paul Valéry remet en question la littérature même, avec tout ce qu'elle comporte de scories émotionnelles et de mirages, mais aussi de mondanités et de quête de célébrité. 

L'expérience, assurément, se doit d'être intérieure, donc difficile. Régis Debray interpelle le biographe de l'écrivain, Michel Jarrety au sujet de cette phase essentielle de l'existence du poète.

Paul Valéry, biographie

Paul Valéry de Michel Jarrety est publié aux éditions Fayard en avril 2008, une somme considérable de 1 370 pages.

Professeur à la Sorbonne, Michel Jarrety est spécialiste de l’œuvre de Valéry auquel il a consacré de nombreux travaux depuis près de trente ans. Dans cet ouvrage, il s'attache à exprimer, au-delà de la légende valéryenne, la réalité d'un homme traversé par la détresse et le doute. À partir de nombreux documents inédits, le biographe propose un récit où s’entrecroisent les origines de l’œuvre, l’évocation de la vie privée, ainsi qu'une vie publique empreinte d'humanisme.

La Soirée avec Monsieur Teste 

Dans ce texte de fiction, qu'il appelle fantaisie littéraire, Paul Valéry livre sa préoccupation de l'âme détachée de toute sensibilité.

La Soirée avec Monsieur Teste est parue pour la première fois en 1896 dans la revue Centaure, que vous pouvez retrouver ici sur le site Gallica. Le texte sera ensuite publié en 1927, puis réédité en 1978 aux éditions Gallimard, dans la collection L'Imaginaire.

Louis Aragon, vers 1920, écrira au couturier Jacques Doucet : 

Depuis Zola et Huysmans, je n’ai qu’une date à noter, c’est « La Soirée avec Monsieur Teste » de Paul Valéry.

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