[scald=63553:sdl_editor_representation]par Daren Butler

ISTANBUL (Reuters) - Les forces de sécurité turques ont abattu samedi un preneur d'otages, qu'on suppose être un indépendantiste kurde, lors d'une opération destinée à secourir les 24 occupants d'un ferry détourné la veille en mer de Marmara.

L'opération de sauvetage a été déclenchée à 05h35 du matin (03h35 GMT) à bord du "Kartepe", douze heures après le détournement du ferry à grande vitesse, a indiqué le gouverneur d'Istanbul Huseyin Avni Mutlu.

"Peu après le début de l'opération, le navire a été abordé et l'assaillant a été tué", a-t-il déclaré à la presse.

"Il est clair que l'assaillant faisait parti d'un groupe terroriste", a-t-il ajouté, précisant que l'individu était âgé de 28 à 30 ans et portait un appareil muni d'interrupteurs et de câbles, actuellement examiné par une équipe de démineurs.

Les passagers et membres d'équipage ont été pris en charge. Certains d'entre eux, qui ne présentaient aucune blessure apparente, ont été hospitalisés à Silivri, rapporte une équipe de Reuters TV. D'autres ont été entendus par la police, qui tente de reconstituer le fil des événements.

De précédentes informations relayées par les autorités turques faisaient état d'un commando de quatre à cinq membres liés au Parti des travailleurs du Kurdistan (PKK), qui lutte pour l'autonomie kurde dans le sud-est du pays.

Le bâtiment, d'une capacité totale de 400 passagers, avait été détourné vendredi vers 17h45 locales (15h45 GMT) alors qu'il reliait Izmit à Karamursel, dans le golfe d'Izmit, avec 18 passagers seulement et six membres d'équipage à son bord.

Selon le ministre des Transports, Binali Yildirim, le preneur d'otages n'avait pas formulé de demande concrète et avait simplement réclamé du carburant et des vivres.

D'après la chaîne de télévision CNN Türk, les forces de sécurité n'écartaient pas l'hypothèse selon laquelle l'île-prison voisine d'Imrali, où est incarcéré depuis 1999 le chef de file du PKK, Abdullah Öcalan constituait l'objectif véritable de l'opération.

Suivi par des hélicoptères et des navires des gardes-côtes, le "Kartepe", à court de fioul, avait finalement jeté l'ancre au large d'Istanbul.

Le PKK se bat pour l'indépendance du sud-est, peuplé majoritairement de Kurdes, de la Turquie. Sa guérilla contre les forces de sécurité turques a fait plus de 40.000 morts depuis 1984.

A la mi-octobre, Ankara a lancé une vaste contre-offensive militaire contre les bases arrières du PKK situées dans les montagnes du Kurdistan irakien en représailles à une vague d'attaques coordonnées des séparatistes qui a fait 24 morts dans les rangs de l'armée dans le Sud-Est.

Marine Pennetier, Gregory Schwartz et Henri-Pierre André pour le service français

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