PARIS (Reuters) - Montpellier s'est quasiment assuré samedi de finir le week-end dans la peau du leader de la Ligue 1, devant le Paris Saint-Germain, en dominant Sochaux à domicile sur le score de 2-1.

Avant le choc de la 31e journée, entre le PSG et l'Olympique de Marseille au Parc des Princes dimanche, les Héraultais totalisent 63 points, soit trois de plus que leur principal concurrent, et affichent une meilleure différence de buts.

Younes Belhanda (4e) et Souleymane Camara (55e) ont offert une victoire logique à leurs partenaires, qui ont contrôlé la partie de bout en bout. Modibo Maïga a toutefois réussi à faire douter les joueurs de René Girard en marquant à la 28e minute.

Le club est en position d'autant plus favorable qu'il aura l'occasion dès mercredi de creuser l'écart. Montpellier jouera en effet à Marseille son match en retard de la 30e journée.

Autre bonne nouvelle pour les Montpelliérains: Lille a essuyé une lourde défaite à Brest (3-1). Ce revers met un coup d'arrêt à l'embellie du Losc, qui restait sur trois victoires d'affilée et commençait à se mêler à la bagarre pour le titre.

D'une superbe frappe enroulée à la 5e minute, le Brestois Omar Daf a lancé le premier avertissement, suivi dans la foulée d'un penalty converti par Bruno Grougi (10e).

Dimitri Payet, de retour en grâce depuis quelques semaines, a remis ses partenaires sur les rails, mais un nouveau but brestois, signé Alexandre Alphonse (52e), a liquidé les espoirs de Lille, réduits à dix après l'exclusion de Tulio de Melo (68e).

Le champion en titre est désormais relégué à sept longueurs du sommet.

Derrière les candidats au sacre, Toulouse, battu à Valenciennes (2-0), fait du surplace, au cinquième rang. Le club du Sud-Ouest conserve toutefois sa place dans le top 5, avec deux longueurs d'avance sur Rennes, vainqueur à Evian (3-1).

Le vétéran Jérôme Leroy avait pourtant ouvert le score pour Evian.

Rennes déloge par la même occasion Saint-Etienne de la sixième place. Les "Verts" ont concédé le match nul 1-1, en Corse, face à Ajaccio.

Nancy a quasiment assuré son maintien dans l'élite en allant battre Dijon (2-0). Les Lorrains totalisent 39 points, soit neuf longueurs d'avance sur Caen et Sochaux, les deux premiers relégables.

Dans la soirée, Lyon accueillait Auxerre pour tenter de se replacer dans la course au podium (coup d'envoi à 19h00 GMT).

Simon Carraud, édité par Pierre Sérisier

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