[scald=66019:sdl_editor_representation]par Martyn Herman

LONDRES (Reuters) - Le Suisse Roger Federer a brillamment entamé dimanche la défense de son titre aux Masters de Londres en dominant pour la seconde fois en une semaine Jo-Wilfried Tsonga en trois sets 6-2 2-6 6-4.

Dans la soirée, Rafael Nadal, de retour sur le court après cinq semaines d'absence, s'est imposé en trois manches face à l'Américain Mardy Fish, le dernier des huit qualifiés, sur le score de 6-2 3-6 7-6 (7-3).

Face à Federer, le numéro un français n'a pu prendre sa revanche la finale du tournoi de Paris-Bercy, une semaine plus tôt, mais, contrairement à leur précédente confrontation, il a longtemps tenu la dragée haute au numéro quatre mondial.

Après avoir largement subi dans le premier set, Tsonga est revenu dans la partie dans la 2e manche mais a craqué dans la troisième alors qu'il servait à 4-5.

Une volée facile qui échoue dans le filet, suivie d'une double faute du Manceau ont permis au Suisse de mener 0-30. Ce dernier n'a alors plus lâché sa proie.

Le Suisse s'est donné trois balles de match sur un puissant coup droit et, malgré un service gagnant de Tsonga, a bouclé la rencontre par un revers le long de la ligne sur sa deuxième tentative.

C'est la première fois que Tsonga perd contre Federer après lui avoir pris un set. Le champion suisse est l'homme en forme de cette fin de saison avec deux titres à Bâle et à Paris, et fait figure de favori pour le dernier rendez-vous de la saison sur le circuit ATP.

Les deux hommes se sont désormais rencontrés dix fois pour sept victoires de Federer, qui inscrirait une nouvelle fois son nom sur le livre des records en remportant cette année ses sixièmes Masters.

"Au premier set, je n'ai pas mis une balle dans le court, c'est tout", a déclaré Tsonga sur le site de l'ATP après sa défaite.

"Après, j'ai commencé à mieux jouer et je crois que cela l'a surpris, vu mon niveau de jeu pendant la première manche. Bien sûr, c'est mieux de commencer par une victoire, mais je suis toujours en course et j'essaierai de jouer mon meilleur tennis au prochain match", a ajouté le Français.

Il a fallu attendre la nuit pour voir le dénouement de l'autre rencontre du groupe B. Pour sa première apparition dans le tournoi des maîtres, Mardy Fish a poussé Rafael Nadal, le numéro deux mondial, dans ses retranchements.

Après la première manche remportée par l'Espagnol, Mardy Fish a pris la deuxième grâce à l'une des ses nombreuses montées à la volée.

Après avoir manqué deux balles de matches à 5-6 sur le service de Fish, l'ancien numéro un dans la hiérarchie mondiale s'est finalement imposé au tie break, après trois heures de jeu.

Les premiers matches du groupe A sont programmés ce lundi avec Andy Murray contre David Ferrer suivi, dans la soirée, du match entre le numéro un mondial Novak Djokovic et le Tchèque Tomas Berdych.

Pascal Liétout et Simon Carraud pour le service français

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