PARIS (Reuters) - Avec de fortes températures parfois inédites après un 15 août dans la moitié nord, l'alerte orange a été maintenue dimanche dans 33 départements du sud-ouest, du centre et du nord-est de la France, où l'épisode pourrait durer jusqu'à mercredi.

La Charente-Maritime ayant décidé d'appliquer le plan sans être en vigilance orange, 34 départements sont au total concernés, a indiqué dimanche la ministre des Affaires sociales et de la Santé.

L'épisode de forte chaleur devrait durer jusqu'au milieu de la semaine prochaine. "D'après les prévisions actuelles, il faudra en effet attendre le mercredi 22 août pour voir une baisse notable des températures", écrit Marisol Touraine dans un communiqué.

Sans battre des records, la nuit a été chaude dans plusieurs régions avec 27,3 degrés à Nice et 23 degrés à Toulouse, a souligné Météo France.

Sur une large bande allant de la région Midi-Pyrénées à l'Alsace en passant par le Centre et la Bourgogne, des températures frôlant ou dépassant les 40°C invitent à la prudence.

"L'épisode de températures caniculaires s'est étendu dimanche vers le Nord-Est", précise Météo France sur son site internet www.meteofrance.com.

Le ministère de la Santé appelle les Français à boire, se rafraîchir et éviter de sortir aux heures les plus chaudes.

Les autorités soulignent que la vague de chaleur est pour l'instant moins grave qu'en 2003.

Cet été-là, la canicule - avec des températures supérieures à 40 degrés pendant plusieurs jours - avait fait 14.800 morts en France, en particulier des personnes âgées.

Gérard Bon, édité par Marine Pennetier

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