La sonde Rosetta sur Tchouri
La sonde Rosetta sur Tchouri © MaxPPP / ESA

La sonde européenne Rosetta a découvert de l'oxygène en abondance dans l'atmosphère de la comète Tchouri. Il s'agirait d'une surprise pour la communauté scientifique, cette édcouverte remettant en cause notre conception du système solaire.

Mais ce n'est pas parce qu'il y a de l'oxygène sur Tchouri que l'on pourra demain s'y rendre! Cette découverte publiée ce mercredi dans la revue britannique Nature pose plus de questions qu'elle n'amène de réponses. C'est le nez de Rosetta qui l'a permise. Un instrument qui renifle les gaz émis par le noyau et les poussières de Tchouri. Cette présence d'oxygène est incongrue, car l'environnement des comètes est tout sauf propice à la vie. Cela signifie donc probablement qu'il va falloir trouver d'autres indices propices à la vie.

Olivier Mousis du laboratoire d'astrophysique de Marseille, et co-signataire de l'étude.

La plus grosse difficulté c'est de définir la vie, c'est le casse -tête auquel se confrontent les astronomes, et on n'est pas près de le résoudre!

Notre système solaire remis en question?

Est ce que l'oxygène est apparu au moment de sa formation il y a 4 milliards et demi d'année ou est-ce qu'il s'est formé ensuite? Cet oxygène moléculaire (O2) pourrait être plus ancien que notre système solaire , qui date de 4,6 milliards d'années. "Il s'agit de la découverte la plus surprenante faite jusqu'à présent autour de la comète" escortée depuis 15 mois par Rosetta, a estimé Kathrin Altwegg, de l'Université de Berne (Suisse), l'un des auteurs de l'étude. C'est la première fois que l'on trouve du dioxygène - plus couramment appelé oxygène moléculaire - dans une comète, même si il a été détecté dans d'autres corps célestes glacés comme les lunes de Jupiter ou de Saturne. Cela fait de l'oxygène le quatrième gaz cométaire , en importance, après la vapeur d'eau (H2O), le monoxyde de carbone et le dioxyde de carbone.

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La mission Rosetta
La mission Rosetta © Radio France

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