Donald Trump ou Hillary Clinton ? Les Américains auront un(e) nouveau (elle) président (e) dans la nuit de mardi à mercredi. Une élection qui se joue au suffrage indirect.

USA 2016 : La campagne pour la présidentielle laisse un pays divisé
USA 2016 : La campagne pour la présidentielle laisse un pays divisé © Radio France / Nicolas Mathias

Ce sont les 538 grands électeurs, membres du collège électoral qui désignent le Président des Etats-Unis. Chaque Etat a droit à autant de grands électeurs que d'élus au Congrès, soit au minimum trois (deux sénateurs et un représentant). Le district de Columbia , où se trouve la capitale fédérale Washington, en désigne trois. Voilà pourquoi les candidats se concentrent sur les Etats les plus peuplés, qui sont les plus richement dotés en grands électeurs, et visitent ainsi rarement des Etats à faible densité de population comme le North Dakota ou l'Idaho.

USA 2016 : comment fonctionne le scrutin américain?
USA 2016 : comment fonctionne le scrutin américain? © AFP / AFP

Il faut au moins 270 grands électeurs pour être élu

Si aucun candidat n'atteint ce nombre ou que deux candidats se trouvent à égalité avec 269 voix, ce qui n'est encore jamais arrivé, ils sont départagés à la majorité par la Chambre des représentants, qui désigne le président, à raison d'une voix par Etat. Le vice-président sortant annonce le résultat. Le vice-président étant désigné par le Congrès, il est théoriquement possible que lui et le président n'appartiennent pas au même camp.

Les grands électeurs se réuniront dans les capitales des Etats le 17 décembre pour voter. Ils sont censés voter pour le candidat qui l'a emporté dans leur Etat donné mais il est arrivé que certains en choisissent un autre. En 1988 par exemple, un grand électeur du candidat démocrate Michael Dukakis lui a préféré son colistier Lloyd Bensten. Le Congrès se réunira le 6 janvier 2017 pour compter officiellement les voix des grands électeurs.

Le président sera investi dans ses fonctions le 20 janvier, à midi.

USA 2016 : les Américains renouvellent aussi un tiers du Sénat et la totalité de la Chambre des représentants
USA 2016 : les Américains renouvellent aussi un tiers du Sénat et la totalité de la Chambre des représentants © AFP / AFP

Le vote final peut ne pas refléter le vote de la population

C'est rare mais cela peut se produire lorsque l'élection est serrée : un candidat recueille le plus grand nombre de voix parmi la population, mais c'est son adversaire qui accède à la Maison Blanche à la faveur du vote des grands électeurs.C'est ce qui s'est produit en 2000, lorsque le républicain George W.Bush a été élu au détriment du démocrate Al Gore.

Une telle distorsion est rendue possible par le système du "winner takes all" ("le vainqueur rafle tout") en vertu duquel le candidat arrivé en tête dans un Etat obtient tous les grands électeurs qui y sont en jeu. Il en est ainsi dans 48 Etats, mais pas dans le Nebraska et le Maine où les grands électeurs sont répartis à la proportionnelle.

Les derniers sondages étant très serrés, il reste difficile de faire des prédictions sur l'issue de ce scrutin.

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