Le Sri Lanka a été frappé dimanche par une série d'explosion, en pleine célébration de la messe de Pâques. Les déflagrations se sont produites dans des hôtels de luxe de la capitale et dans des églises importantes du pays, faisant près de 300 morts et 500 blessés.

Les explosions ont frappé plusieurs hôtels de luxe et des églises en pleine célébration de la messe de Pâques.
Les explosions ont frappé plusieurs hôtels de luxe et des églises en pleine célébration de la messe de Pâques. © AFP / Chamila Karunarathne / ANADOLU AGENCY

Au moins 290 personnes ont été tuées dimanche dans une série d'attentats contre quatre hôtels de luxe et trois églises du Sri Lanka, où était célébrée la messe de Pâques, a annoncé la police.

Les autorités sri-lankaises ont décrété un couvre-feu immédiat et le blocage temporaire des réseaux sociaux pour empêcher la diffusion d'"informations incorrectes et fausses" en réponse à ces explosions qui ont fait près de 500 blessés. L'état d'urgence a été déclaré à partir de minuit (20H30 à Paris).

Une vidéo prise dans l'une des églises touchées montrait de nombreux corps recroquevillés, le sol jonché de décombres et couvert de sang, les murs grêlés par les éclats. La violence de l'explosion a soufflé des parties du toit, laissant entrevoir le ciel. 

Huit explosions se sont produites dans cette île prisée des touristes étrangers, six, très rapprochées, dans la matinée, et deux plusieurs heures après. Au moins deux d'entre elles sont le fait de kamikazes, selon des témoins, mais le porte-parole de la police, Ruwan Gunasekera, a dit ne pas être en mesure de "confirmer" si cette vague d'attentats étaient des attaques suicide.

Une alerte contre des projets d'attentats-suicide il y a dix jours

Au moins neuf étrangers ont péri dans ce que le Premier ministre Ranil Wickremesinghe a qualifié d'"attaques lâches". La nature exacte de ces déflagrations demeurait inconnue dans l'immédiat et aucune revendication n'a été faite après ces violences qui sont les plus meurtrières dans le pays depuis la fin de la guerre civile il y a dix ans. Mais le chef de la police nationale, Pujuth Jayasundara, avait alerté ses services il y a dix jours en indiquant qu'un mouvement islamiste appelé NTJ (National Thowheeth Jama'ath) projetait "des attentats suicides contre des églises importantes et la Haute commission indienne".  Le NTJ s'était fait connaître l'an passé en lien avec des actes de vandalisme commis contre des statues bouddhistes. Le bouddhisme est la religion majoritaire de l'île.

Lundi matin au Sri Lanka, 24 personnes avaient été arrêtées, qui appartiennent toutes au même groupe radical musulman. Un porte-parole de la police a indiqué que trois policiers avaient été tués lors d'une intervention dans une maison de la capitale. Trois églises du pays et quatre hôtels ont été visés en ce dimanche de Pâques. 

Sept explosions ont visé des hôtels et églises du Sri Lanka. La huitième se serait produite lors d'une opération pour interpeller des suspects.
Sept explosions ont visé des hôtels et églises du Sri Lanka. La huitième se serait produite lors d'une opération pour interpeller des suspects. © AFP / Laurence SAUBADU, Sébastien CASTERAN

Les premières explosions qui ont été rapportées se sont produites à l'église Saint-Anthony, dans la capitale, et à l'église de Negombo. L'hôpital national de Colombo a pris en charge des dizaines de blessés provenant de l'explosion de Saint-Anthony. À Batticaloa, un responsable de l'hôpital a dénombré 300 blessés. Plusieurs dizaines d'étrangers ont ainsi été tués dans ce pays, prisé des touristes pour ses plages idylliques et sa nature verdoyante. Leur nombre exact "est difficile à déterminer. Autour de 37 (étrangers) sont morts, sur lesquels 11 ont été identifiés. Bien qu'on ne dénombre pas de Français parmi ces victimes, le Quai d'Orsay a néanmoins mis en place un numéro d'appel, le 01 43 17 51 00, pour ceux qui souhaitent quitter l'île en urgence.

Les catholiques perçus comme une force unificatrice

Environ 1,2 million de catholiques vivent au Sri Lanka, dont la population totale est de 21 millions d'habitants. Le pays compte environ 70 % de bouddhistes, 12 % d'hindouistes, 10 % de musulmans et 7 % de chrétiens. Les catholiques sont perçus comme une force unificatrice car on en trouve chez les Tamouls comme chez la majorité cinghalaise. 

Certains chrétiens sont cependant mal vus parce qu'ils soutiennent des enquêtes extérieures sur les crimes de l'armée sri-lankaise contre les Tamouls pendant la guerre civile qui s'est achevée en 2009. Selon les Nations unies, le conflit de 1972 à 2009 a fait de 80 000 à 100 000 morts. 

Deux décennies après Jean Paul II, le pape François avait effectué une visite dans l'île en janvier 2015 au cours de laquelle il avait célébré une messe devant un million de participants rassemblés à Colombo. La police de la capitale, donnant le chiffre d'un million, avait estimé qu'il s'agissait de la foule la plus importante rassemblée lors d'une manifestation publique. Le Vatican avait parlé pour sa part de plus de 500 000 personnes. Dans son sermon, le pape avait insisté sur la liberté de croire sans contrainte dans un pays blessé par les tensions ethniques et interreligieuses. Avant l'élection de François en mars 2013, le cardinal sri-lankais Malcolm Ranjith avait été cité comme un candidat possible au pontificat.

La série d'attaques coordonnées au Sri Lanka devient l'attentat le plus meurtrier de Pâques.
La série d'attaques coordonnées au Sri Lanka devient l'attentat le plus meurtrier de Pâques. © AFP / Laurence SAUBADU, Vincent LEFAI, Gillian HANDYSIDE
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