May-Britt et Edvard Moser avaient déjà reçu le prix Koerber 2014
May-Britt et Edvard Moser avaient déjà reçu le prix Koerber 2014 © Maxppp / Christian Charisius

John O'Keefe, May-Britt Moser et Edvard Moser sont les lauréats du Nobel de Médecine 2014, pour leurs travaux autour des "cellules qui constituent un système de géoposition dans le cerveau", une sorte de GPS interne.

D'où vient le sens de l'orientation ? C'est à cette question qu'ont réussi à répondre l'Anglo-américain John O'Keefe et le couple norvégien May-Britt et Edvard Moser, en découvrant des cellules du cerveau qui nous permettent de nous repérer dans l'espace.

► ► ► À LIRE | Le communiqué sur le site officiel du prix Nobel

Leurs découvertes ont résolu un problème qui a mobilié les philosophes et les scientifiques pendant des siècles. Comment le cerveau crée-t-il une carte du monde qui l'entoure et comment arrivons-nous à nous déplacer dans un environnement complexe ?

Des recherches qui ont des répercussions importantes, Danielle Messager

Selon le communiqué de l'Institut Nobel, ces recherches se sont étalées sur plusieurs décennies. En 1971, John O'Keefe a été le précurseur dans le domaine, en découvrant "le premier élément de ce système de positionnement. Il s'est aperçu qu'un certain type de cellules nerveuses, dans une zone du cerveau appelée l'hippocampe, s'activait systématiquement chez un rat dès qu'il se trouvait à un endroit particulier d'une pièce. D'autres nerfs s'activaient dans d'autres endroits".

Trois décennies plus tard, May-Britt et Edvard Moser ont identifié "un autre type de cellule nerveuse, qu'ils ont appelée 'cellule de grille", qui génère un système de coordonnées et permet un positionnement et un calcul de parcours précis".

L'institut Nobel a donc décidé de récompenser conjointement les trois scientifique, pour avoir découvert "l'emplacement des cartes dans le cerveau humain".

Le Nobel de Médecine décerné au "GPS du cerveau"
Le Nobel de Médecine décerné au "GPS du cerveau" © IDÉ
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