Des chercheurs ont découvert le plus ancien fossile de grand félin connu à ce jour. Nommé Panthera blytheae , il a été mis au jour dans le bassin de Zanda, dans le sud-ouest du plateau Tibétain.

Par Antoine Bonvoisin pour La tête au carré

Léopard des neiges
Léopard des neiges © Créative Commons / <a target="_blank" href="http://en.wikipedia.org/wiki/File:Uncia_uncia.jpg" target="_blank">Bernard Landgraf</a>

Panthera blytheae aurait vécu il y a entre 4 et 6 millions d’années dans les régions froides de l’Himalaya. Il représente un précurseur commun aux espèces modernes : lions, tigres, léopards... ce qui repousse de deux millions d’années en arrière le record du plus ancien fossile connu qui datait de 3,8 millions d’années.

L’importance de cette étude tient au fait que jusqu’ici les fossiles découverts provenaient d’Afrique, alors que les analyses suggéraient une origine asiatique des grands félins , 10,8 millions d’années avant notre ère. Cette découverte renforce ainsi l’idée que les premiers individus ont évolués en Asie.

Anjali Goswami, un paléobiologiste du University College de Londres, confiait au Guardians que les estimations des divergences des Pantherinés se sont auparavant basées sur des restes fragmentaires. Pour ce chercheur, le fait de disposer d’un fossile bien préservé, qui permet de se placer avec précision dans l’évolution des grands félins, signifie que l’origine asiatique de ces espèces peut être envisagée avec plus de confiance .

Selon les chercheurs, Panthera blytheae s’apparente beaucoup au léopard des neiges, néanmoins avec une taille plus petite. Basé sur l’usure des dents du crâne, il aurait chassé de la même manière.

Cette découverte appuie l’idée que le plateau tibétain constitue le centre d’origine de plusieurs espèces, et une région biogéographique toujours d’importance pour les grands mammifères.

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