Pour la première fois les scientifiques détectent un astéroïde venu de l'extérieur de notre système solaire. Il a voyagé seul à travers la Voie Lactée depuis des centaines de millions d'années avant de passer dans notre système solaire et de poursuivre sa route.

Simulation de la trajectoire de l'astéroïde Oumuamua traversant le système scolaire
Simulation de la trajectoire de l'astéroïde Oumuamua traversant le système scolaire © Capture d'écran/ European Southern Observatory (ESO)

Un mystérieux objet rocheux ayant la forme d'un cigare détecté en  octobre provient bien d'un autre système solaire. Cette observation sans  précédent a été confirmée lundi par des astronomes. Cette détection ouvre une nouvelle fenêtre sur la formation d'autres  mondes stellaires dans notre galaxie, la Voie Lactée, selon ces  scientifiques dont les résultats de l'analyse des données paraissent  dans la revue britannique Nature. 

L'astéroïde baptisé "Oumuamua" par ses découvreurs mesure 400 mètres  de long et sa longueur représente environ dix fois sa largeur. Cette forme inhabituelle est sans précédent parmi les quelques 750.000 astéroïdes et comètes observés jusqu'à présent dans notre système solaire où ils se sont formés, selon ces chercheurs. 

Les scientifiques ont conclu avec certitude à la nature  extra-stellaire de cet astéroïde car l'analyse des données recueillies  montre que son orbite ne peut pas avoir son origine à l'intérieur de  notre système solaire. 

Les astronomes estiment qu'un astéroïde interstellaire similaire à  "Oumuamua" passe à l'intérieur du système solaire environ une fois pas  an. Mais ils sont difficiles à traquer et n'avaient pas été jusqu'alors  détectés. C'est seulement récemment que les télescopes de surveillance  de ces objets sont suffisamment puissants pour avoir une chance de les  découvrir. 

Selon ces astronomes, cet objet inhabituel a voyagé seul à travers la  Voie Lactée depuis des centaines de millions d'années avant de passer  dans notre système solaire et de poursuivre sa route. 

Un étrange visiteur 

"Pendant des décennies  nous pensions que de tels objets d'un autre monde pouvaient se trouver à  proximité de notre système solaire, et maintenant pour la première fois  nous avons la preuve directe qu'ils existent bien", a souligné Thomas  Zurbuchen, responsable adjoint des missions scientifiques de la Nasa qui  a financé cette dernière recherche. 

"Cette découverte ouvre une nouvelle fenêtre pour étudier la formation de systèmes solaires au-delà du nôtre", a-t-il estimé. "C'est un étrange visiteur venu d'un système stellaire très lointain  qui a une forme que nous n'avions jamais vue dans notre voisinage  cosmique”, a ajouté Paul Chodas, directeur du Centre d'étude des objets  évoluant près de la Terre au Jet Propulsion Laboratory de la Nasa à  Pasadena en Californie. 

Oumuamua signifie messager en langue hawaïenne. Il a été  découvert le 19 octobre avec le télescope Pan-STARRS1 situé à Hawaï qui  traque les objets croisant proche de la Terre. 

Sa luminosité varie  jusqu’à dix fois en puissance alors qu'il tourne sur lui-même toutes les  7,3 heures. Aucun astéroïde ou comète dans notre système solaire connaît une  telle ampleur dans la variation de sa luminosité ou un tel ratio entre  la longueur et la largeur.

Ni eau, ni glace

Ces propriétés laissent penser que "Oumuamua" est dense et est formé de roches et peut-être aussi de métal.  Mais il n'a ni eau ni glace et sa surface a été rougie par les effets  des radiations cosmiques pendant des centaines de millions d'années.  Le 20 novembre, l'objet voyageait à une vitesse de 38,3 kilomètres  par seconde et se trouvait à environ 200 millions de km de la Terre. "Oumuamua" est passé dans l'orbite de Mars vers le 1er novembre et  croisera à proximité de Jupiter en mai 2018 avant de poursuivre sa route  au-delà de Saturne en janvier 2019 alors qu'il sortira de notre système  solaire pour prendre la direction de la constellation de Pégase. Les observations avec des grands télescopes terrestres continueront  jusqu'à ce que l'astéroïde devienne quasiment indétectable, soit après  la mi-décembre.

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