Cet engin de plusieurs mètres de haut, inauguré par l'Institut Pasteur ce jeudi, est un cryo-microscope électronique, si précis qu'il permet d'observer les cellules à l'échelle de l'atome. Une révolution technologique qui laisse présager des avancées importantes dans le domaine de la santé.

Jean-Claude Manuguerra est responsable de la cellule d'intervention biologique d'urgence à l'Institut Pasteur
Jean-Claude Manuguerra est responsable de la cellule d'intervention biologique d'urgence à l'Institut Pasteur © Olivier Roller - Maxyma

C'est un appareil géant pour observer le tout petit avec une précision inégalée qui suscite bien des espoirs... Pour le voir, il faut se glisser au sous-sol de l'Institut Pasteur, à Paris. Là, dans une pièce ni trop chaude, ni trop humide, un petit bijou à plusieurs millions d'euros... ou plutôt, un gros engin de 3,8 mètres de haut. Un microscope si précieux qu'il a fallu plusieurs années pour en fabriquer l'écrin blindé, destiné à le protéger de toute vibration ou perturbation électromagnétique. "Il est tellement sensible qu'un simple cri pourrait ruiner l'expérimentation", s'est étonné un de ses utilisateurs, au Royaume-Uni.

La cryo-révolution

Il faut dire que Titan Krios dépasse tous ses congénères : il permet de grossir les cellules vivantes des millions de fois et de voir à l'échelle d'un atome, soit un dixième de nanomètres ! Une très haute résolution qui ouvre la voie à des études jusqu'alors inimaginables, pour mieux comprendre les mécanismes moléculaires à l'œuvre dans certaines maladies et contribuer à la conception de nouveaux médicaments.

Les biomolécules sont étudiées non plus à température ambiante, mais sous azote liquide, c'est-à-dire à -195°C.
Les biomolécules sont étudiées non plus à température ambiante, mais sous azote liquide, c'est-à-dire à -195°C. / Shee-Mei Lok National

Dans la machine, l'échantillon est cryogénisé pour être maintenu dans son état naturel, puis traversé par un faisceau d'électrons hyper puissant. Le "cryo-microscope" à très haute résolution est relié à des écrans d'ordinateurs restituant les images en trois dimensions d'une qualité inédite. Il peut aussi générer rapidement quantité de données. Douze échantillons peuvent être observés en même temps.

À l'Institut Pasteur, le microscope Titan Krios pourra fonctionner 24 heures sur 24 et 7 jours sur 7
À l'Institut Pasteur, le microscope Titan Krios pourra fonctionner 24 heures sur 24 et 7 jours sur 7 / Institut Pasteur

La cryo-microscopie électronique a été distinguée d'un prix Nobel de Chimie, l'année dernière, pour son apport dans la compréhension des complexes moléculaires du vivant. En France, il n'y a que quatre microscopes d'une telle définition. Titan Krios aidera à mettre au point de nouveaux vaccins et de nouvelles molécules. Les applications dans le domaine de la santé sont vastes : meilleure liaison entre les médicaments et les protéines, réparation de l'ADN ou encore développement de stratégies contre le cytomégalovirus (HCMV), principale cause infectieuse d'anomalies congénitales.

Ce contenu n'est pas ouvert aux commentaires.