EN IMAGES - À l'occasion de l'assemblée générale de Médecins sans frontières, du 10 au 13 juin, découvrez 50 ans d'histoire de l'ONG, aussi inclassable qu'incontournable, née en 1971 d'un idéal : "Aller auprès des malades".

Aujourd'hui, MSF emploie 61 000 personnes dans près de 75 pays.
Aujourd'hui, MSF emploie 61 000 personnes dans près de 75 pays. © AFP / PIERRE ANDRIEU / AFP

Médecins sans frontières a 50 ans. Au début des années 70, une poignée de jeunes médecins, dont Bernard Kouchner, décide de porter secours à des populations vulnérables partout sur la planète : ils inventent l'urgence humanitaire. MSF est née. Les débuts sont difficiles, les opérations éprouvantes, les tensions fréquentes, mais les financements suivent et le déploiement s'intensifie. Découvrez comment la petite organisation est devenue un acteur incontournable de l'humanitaire. 

Les fondements de MSF : l'horreur au Biafra 

La guerre au Biafra (1967-70) est à l'origine de la création de MSF. Bernard Kouchner et d'autres médecins tout juste diplômés se rendent dans cette région orientale du Nigeria où s'affrontent armée et rebelles.
La guerre au Biafra (1967-70) est à l'origine de la création de MSF. Bernard Kouchner et d'autres médecins tout juste diplômés se rendent dans cette région orientale du Nigeria où s'affrontent armée et rebelles. © AFP / PRESSENS BILD

Ils ont 30 ans, des rêves plein la tête et l'ambition de soigner le monde. Dans le tourbillon qui suit le mouvement étudiant de mai 1968 en France, une petite bande de médecins tout juste sortis de leur fac découvre les horreurs de la guerre civile au Biafra. Les combats font rage entre les rebelles sécessionnistes de cette province du Nigeria et l'armée gouvernementale. Les bombes tuent les civils, le blocus des autorités les affame. À Paris, quelques médecins répondent à un appel à l'aide du Comité international de la Croix-Rouge (CICR). Parmi eux, Bernard Kouchner, ancien chef de l'Union des étudiants communistes, et Max Récamier, catholique tiers-mondiste. 

Sur place, ils plongent dans l'enfer des combats et d'une famine qui tue hommes, femmes et enfants par centaines de milliers. "Les enfants mouraient en masse parce que l'armée bloquait tout ravitaillement", se souvient le docteur Kouchner, aujourd'hui 81 ans. "Dénoncer cette situation était de notre devoir." Avec son confrère Max Récamier, il décide alors de déchirer le contrat de silence signé avec le CICR et d'exposer la réalité du conflit. "Biafra : deux médecins témoignent", titre le quotidien français Le Monde en novembre 1968. La presse internationale se mobilise et les images d'enfants africains mourant de faim envahissent les petits écrans. Soigner et témoigner : l'humanitaire moderne est né.

1971 : la création de Médecins sans frontières 

Bernard Kouchner (à droite) participe à la création de Médecins sans frontières, que rejoindra plus tard le docteur Claude Malhuret (à gauche).
Bernard Kouchner (à droite) participe à la création de Médecins sans frontières, que rejoindra plus tard le docteur Claude Malhuret (à gauche). © AFP / MICHEL CLEMENT

"Médecins sans frontières" (MSF) naît en 1971 de cette épreuve au Biafra. "On a trouvé le nom un soir de création où on fumait et on picolait", se souvient Xavier Emmanuelli, alors médecin dans la marine marchande. "J'ai dit : 'Il faut absolument 'médecins' dedans. Et puis on a ajouté 'sans frontières'.' Parce qu'on était des saute-frontières." 

Des débuts difficiles 

Des enfants suivent un camion citerne dans un camp de réfugiés cambodgiens géré par Médecins Sans Frontières (MSF) à Aranyaprathet, en Thaïlande.
Des enfants suivent un camion citerne dans un camp de réfugiés cambodgiens géré par Médecins Sans Frontières (MSF) à Aranyaprathet, en Thaïlande. © Getty / MICHELE PELLETIER

Les débuts de l'association sont compliqués. Faute de moyens, la jeune ONG sert d'abord de réservoir de bonnes volontés. Une campagne de pub en 1977 installe son nom. "On a grandi avec les médias et la télévision", résume Xavier Emmanuelli, 83 ans aujourd'hui. 

Mais sur le terrain, les premières missions riment avec galères. Lorsqu'il débarque plein d'enthousiasme en 1975 en Thaïlande dans les camps des victimes du régime cambodgien des Khmers rouges, le jeune docteur Claude Malhuret déchante vite. "C'était terrible. On n'avait rien." Il lui faut se débrouiller pour tout : récupérer du matériel, installer le camp, obtenir des médicaments, et même manger. "Quand je suis rentré à Paris, j'ai vidé mon sac. Je les ai traités d'assassins ; nous envoyer en mission comme ça, sans rien...", raconte le sénateur de 71 ans. "C'était excessif, mais ça a secoué tout le monde. On ne pouvait pas continuer à bricoler." 

Premières tensions en interne : les "Biafrais" contre les "nouveaux"

Une crise éclate entre anciens et nouveaux. Bernard Kouchner claque la porte. Les opérations de MSF continuent, comme ici au Tchad en 1981.
Une crise éclate entre anciens et nouveaux. Bernard Kouchner claque la porte. Les opérations de MSF continuent, comme ici au Tchad en 1981. © AFP / DOMINIQUE FAGET

Le torchon brûle au sommet de MSF depuis un peu de temps déjà. Les "Biafrais" souhaitent rester une petite équipe de copains sur le mode "commando" et se querellent avec les  "nouveaux", déterminés à grandir. Le "bateau pour le Vietnam", en 1979, va les fâcher à vie. Alors président de MSF, Bernard Kouchner mobilise le tout-Paris intellectuel - les philosophes Raymond Aron et Jean-Paul Sartre en tête - pour affréter un bateau chargé de récupérer en mer de Chine les réfugiés qui fuient la dictature communiste de Hanoï. 

Les "nouveaux" de MSF s'agacent de cet activisme mondain et, lors d'une AG, le mettent en minorité. Bernard Kouchner claque la porte et s'en va créer Médecins du monde (MDM). Quatre décennies après, les cicatrices du "schisme" saignent toujours. "Une triste querelle de pouvoir", fulmine celui qui deviendra ministre des Affaires étrangères (2007-2010). "Il avait tous les culots et surtout envie de devenir quelqu'un", tacle Xavier Emmanuelli, ex-secrétaire d'État à l'action humanitaire. "Il nous a servi, au début, le petit prince des médias. Mais MSF façon Kouchner, c'était devenu du baratin." 

La conférence de presse des organisateurs de la « marche pour la survie du Cambodge » en 1980 à Paris, avec Xavier Emmanuelli, au centre, cofondateur de MSF, et le chanteur Charles Aznavour, à droite.
La conférence de presse des organisateurs de la « marche pour la survie du Cambodge » en 1980 à Paris, avec Xavier Emmanuelli, au centre, cofondateur de MSF, et le chanteur Charles Aznavour, à droite. © AFP / MICHEL CLEMENT

"Eux, les anciens, partaient sur place pour sonner l'alerte en espérant que les autres allaient suivre", note aussi Rony Brauman, à l'époque jeune médecin tendance "Mao" de l'ONG. "Nous, la jeune génération, nous voulions une action sérieuse, des moyens et des résultats." MSF entre alors dans l'ère de la professionnalisation. "Pour grandir, il nous fallait de l'argent. Je suis parti aux États-Unis apprendre le fundraising", se souvient Claude Malhuret. "Comme on était les premiers à le faire en France, on a raflé la mise."

Des "French Doctors" bruyants expulsés d'Ethiopie

Riche de l'indépendance que lui offre ce financement privé, MSF n'hésite plus à témoigner. "Leur modèle s'est développé contre le principe de respect de la souveraineté des États défendu par le CICR", analyse l'avocat Philippe Ryfman, spécialiste de l'humanitaire. 

Au nom des droits de l'Homme, les "gauchos" repentis de MSF dénoncent les exactions des régimes communistes au Cambodge. Leurs missions clandestines auprès des populations d'Afghanistan et des rebelles en guerre contre l'occupant soviétique font une réputation mondiale aux "French Doctors". "Nous étions les seuls à voir les effets de la guerre", plaide Juliette Fournot, la grande ordonnatrice des missions afghanes de l'ONG jusqu'en 1989. Tous les jours, ils amputent les enfants, soignent les agriculteurs brûlés au napalm. "Témoigner a été très important, aujourd'hui encore, les Afghans se souviennent de nous."

"Nos centres de distribution alimentaire étaient devenus un piège" en Ethiopie, se souvient le docteur Brigitte Vasset.
"Nos centres de distribution alimentaire étaient devenus un piège" en Ethiopie, se souvient le docteur Brigitte Vasset. © AFP / JOEL ROBINE

En 1985, c'est en Ethiopie que l'ONG jette un pavé dans la mare. "Nos centres de distribution alimentaire étaient devenus un piège", se rappelle le docteur Brigitte Vasset ; "ils servaient aux autorités à fixer les réfugiés pour les transférer de force vers le sud et dépeupler les zones rebelles." Fallait-il se taire ou parler ? Devant la presse, Rony Brauman décide de dénoncer le gouvernement d'Addis Abeba. MSF est expulsée. "L'aide était devenue un instrument entre les mains d'un régime criminel dont nous ne voulions pas être complices", justifie-t-il aujourd'hui. "Mais dire que l'argent qu'on envoyait aux affamés servait à les tuer (...) nous a valu énormément de critiques."

L'humoriste Coluche apporte son soutien à MSF en 1985 avec son disque "Ethiopie-Chanteurs sans frontières" et un chèque de 10 millions de francs.
L'humoriste Coluche apporte son soutien à MSF en 1985 avec son disque "Ethiopie-Chanteurs sans frontières" et un chèque de 10 millions de francs. © AFP / PIERRE VERDY

Droit d'ingérence humanitaire 

Au risque de paraître arrogant, MSF continue à faire entendre sa voix et à pointer du doigt toutes les récupérations de l'humanitaire. Après la première guerre du Golfe, les Kurdes d'Irak sont écrasés par le régime de Saddam Hussein. MSF leur vient en aide et crie au massacre. En 1991, le Conseil de sécurité de l'ONU autorise une opération militaire occidentale pour venir en aide aux déplacés et les protéger de leur gouvernement : une première. 

Alors secrétaire d'État, Bernard Kouchner salue les débuts d'un "droit d'ingérence humanitaire". MSF se distingue en critiquant le mélange des genres entre humanitaires et militaires. La controverse se prolonge un an plus tard en Somalie, en proie à la guerre civile et la famine. Sous mandat de l'ONU, les troupes américaines et les Casques bleus débarquent à Mogadiscio pour assurer la sécurité des distributions alimentaires.

Bernard Kouchner, devenu ministre de la santé et de l’action humanitaire, y participe, sac de riz sur l'épaule. Rony Brauman le raille et souligne alors le "piège" d'une opération où des soldats "tuent sous la bannière de l'humanitaire". Parfois pourtant, MSF en appelle aux armes. En 1992, pour mettre fin aux exactions des miliciens serbes de Bosnie. Et deux ans plus tard, pour faire cesser le génocide des Tutsi au Rwanda. 

Le ministre de la Santé et de l'Action humanitaire, Bernard Kouchner porte, le 5 décembre 1992 au nord de Mogadiscio, sous l’œil des caméras, un des sacs de riz pour venir en aide aux populations menacées de famine.
Le ministre de la Santé et de l'Action humanitaire, Bernard Kouchner porte, le 5 décembre 1992 au nord de Mogadiscio, sous l’œil des caméras, un des sacs de riz pour venir en aide aux populations menacées de famine. © AFP / ERIC FEFERBERG

Quand il arrive à Kigali en avril 1994, Jean-Hervé Bradol est vite débordé par l'ampleur des massacres. "J'accompagnais les convois de la Croix-Rouge rwandaise qui ramenaient les blessés (...) Les Tutsi étaient achevés aux barrages des miliciens. On arrivait à négocier pour faire passer des femmes et des enfants, à condition de partir très tôt le matin quand les miliciens étaient encore endormis et défoncés." "Tout s'est joué très vite à Kigali", poursuit-il. "On a fini par acheter un espace publicitaire dans Le Monde pour dire qu'on n'arrête pas un génocide avec des médecins et qu'il faut une intervention militaire internationale. On n'avait jamais fait ça."

MSF auprès d’enfants au Rwanda, en 1994, lors du génocide des tutsis.
MSF auprès d’enfants au Rwanda, en 1994, lors du génocide des tutsis. © AFP / GERARD JULIEN
Deux infirmières de Médecins sans frontières soignant un bébé à Kigali, en 1994.
Deux infirmières de Médecins sans frontières soignant un bébé à Kigali, en 1994. © AFP / GERARD JULIEN

La dénonciation de la situation dans les camps de réfugiés rwandais au Zaïre voisin puis des exactions des nouveaux maîtres de Kigali vaudront jusqu'en 1997 à MSF les critiques de l'ONU et d'autres ONG.

Des réfugiés rwandais emmenés par MSF à Bukavu (RDC, ex-Zaïre) en 1994.
Des réfugiés rwandais emmenés par MSF à Bukavu (RDC, ex-Zaïre) en 1994. © AFP / ABDELHAK SENNA

1999 : le prix Nobel de la Paix 

La consécration vient avec le prix Nobel de la Paix, en 1999, qui récompense "une ONG (qui) tend la main à travers les frontières, les conflits et le chaos politique". Son prix sert à financer une campagne d'accès aux traitements des maladies tropicales ou du sida, un de ses nouveaux champs d'action. 

La généraliste Marie-Eve Raguenaud a été désignée par MSF pour recevoir le prix Nobel de la Paix, décerné en 1999 à l'organisation.
La généraliste Marie-Eve Raguenaud a été désignée par MSF pour recevoir le prix Nobel de la Paix, décerné en 1999 à l'organisation. © AFP / THOMAS COEX
Les membres de MSF manifestent devant l’ambassade de Russie à Oslo après la cérémonie du Nobel, vêtus d’un t-shirt où il est inscrit « Grozny », du nom de la capitale tchétchène, bombardée par la Russie.
Les membres de MSF manifestent devant l’ambassade de Russie à Oslo après la cérémonie du Nobel, vêtus d’un t-shirt où il est inscrit « Grozny », du nom de la capitale tchétchène, bombardée par la Russie. © AFP / THOMAS COEX

Aujourd'hui, la petite association est devenu un géant. Sous le chapeau de MSF-International, les 25 sections nationales emploient 61 000 personnes, dont 41 000 déployées sur le terrain d'une centaine d'opérations dans près de 75 pays. Avec un budget annuel mondial de 1,6 milliard d'euros, à 99% issu de dons privés.

Pas à pas, la petite association devient un géant et multiplie les envois d’aide. Ici, en 2005, des cartons contenant notamment des médicaments partent de Mérignac (Gironde) pour le Pakistan, où un séisme a fait plus de 30 000 morts.
Pas à pas, la petite association devient un géant et multiplie les envois d’aide. Ici, en 2005, des cartons contenant notamment des médicaments partent de Mérignac (Gironde) pour le Pakistan, où un séisme a fait plus de 30 000 morts. © AFP / DERRICK CEYRAC

Grâce à ses moyens humains et financiers, MSF est omniprésente : de la lutte contre le virus Ebola en Afrique à l'aide aux déplacés par la guerre civile au Yémen, en passant par le sauvetage des migrants en Méditerranée et la lutte contre le sida en Malaisie. "Bien qu'organisation privée, MSF est devenu le numéro 1 incontesté de l'urgence médicale dans le monde", constate Philippe Ryfman. 

La parole de l'ONG détonne pourtant encore. Comme en 2004, où MSF refuse de se joindre à une campagne internationale qui dénonce, selon elle de façon outrancière, le "génocide" des populations de la province soudanaise du Darfour déplacées par la guerre civile. Ou en 2005, quand elle suspend rapidement sa collecte de dons pour les rescapés du tsunami qui a lessivé l'Asie du Sud-Est, estimant que l'urgence est passée. "Ils ont réagi en urgentistes. Mais il y avait encore plein de choses à faire sur place, le grand public ne les a pas compris", critique Benoît Miribel, ex-directeur d'Action contre la faim (ACF).

En 2006, un conflit entre Liban et Israël a lieu. Des volontaires de MSF sont déployés à Tyr, dans le sud du territoire libanais, après des bombardements de l'État hébreu.
En 2006, un conflit entre Liban et Israël a lieu. Des volontaires de MSF sont déployés à Tyr, dans le sud du territoire libanais, après des bombardements de l'État hébreu. © AFP / SAMUEL ARANDA

Années 2000 : une crise de croissance ?

La croissance de l'ONG suscite pourtant des inquiétudes, jusque dans ses propres rangs. "On est devenus une grosse machine bureaucratique, avec des départements de soutien qui mettent la pression sur les gens de terrain pour avoir des rapports et des tableaux Excel", regrette le président de la section France, Mego Terzian. Le Franco-Libanais ne cache pas regretter la rusticité de ses premières missions. "On savait ce qu'on avait plus ou moins dans le budget et on se débrouillait. Aujourd'hui, la moindre demande de cash doit être signée dans le monde entier..."

MSF s’est mondialisée (ici en Haïti) mais "on est devenus une grosse machine démocratique" regrette le président de la section France, Mego Terzian.
MSF s’est mondialisée (ici en Haïti) mais "on est devenus une grosse machine démocratique" regrette le président de la section France, Mego Terzian. © AFP / VALERIE BAERISWYL

La mondialisation du mouvement, justement, pèse aussi. "Je ne me reconnais pas dans le côté international de MSF", grommelle Rony Brauman, analyste et toujours membre de l'ONG à presque 71 ans. Nostalgique du "côté village d'Astérix" de sa section France, il regrette "son poids qui diminue." "MSF France n'est plus entièrement maître de ses décisions", abonde Brigitte Vasset, "mais c'est un mal nécessaire car ça nous a donné des moyens énormes." "MSF a beaucoup innové mais elle s'est institutionnalisée et vit un peu repliée sur elle-même", épingle le médecin Jean-Christophe Rufin, ancien vice-président de l'association humanitaire et ex-ambassadeur de France au Sénégal. "Grâce à ses fonds propres, l'ONG sort du lot quand les autres sont devenues des bureaux de reporting pour l'Union européenne qui les finance", analyse l'écrivain-médecin. Mais "l'époque a changé. Les priorités aussi. L'humanitaire est dominé aujourd'hui par les urgences intérieures, le terrorisme, les migrants, la pauvreté..."

MSF porte assistance aux migrants, comme ici au large de Malte, en août 2020.
MSF porte assistance aux migrants, comme ici au large de Malte, en août 2020. © AFP / THOMAS LOHNES
Des migrants pris en charge par MSF sur l'île grecque de Lesbos, à l'été 2020.
Des migrants pris en charge par MSF sur l'île grecque de Lesbos, à l'été 2020. © AFP / ANGELOS TZORTZINIS

Alors, quel avenir pour MSF, qui tient du 10 au 13 juin 2021 l'assemblée générale de ses 50 ans ? À l'heure de cet anniversaire, les pratiques humanitaires changent. La demande d'aide continue à croître mais les accès aux populations continuent à se négocier de haute lutte avec les autorités et la sécurité des personnels devient primordiale à l'heure du terrorisme jihadiste. "De plus en plus de pays sont capables d'organiser des secours de grande ampleur en cas de catastrophe naturelle", note Mego Terzian. "MSF restera-t-il utile ? Peut-être va-t-on évoluer en une fondation qui soutiendra des organisations autochtones…"

Comme ici au Salvador, MSF déploie ses équipes pour aider à lutter contre le Covid-19.
Comme ici au Salvador, MSF déploie ses équipes pour aider à lutter contre le Covid-19. © AFP / YURI CORTEZ

Sur le terrain en tout cas, la flamme des vocations brûle toujours. Son internat à peine bouclé, Fanny Taudière, 29 ans, a débarqué en mars dans le sud de Madagascar en proie à une famine dantesque. "Ici, je me sens utile", confie la jeune médecin depuis son camp d'Amboasary. "Ça donne un sens, une intensité à la vie. Il y a des rencontres incroyables, une aventure chaque jour, même si certains jours rien n'est simple." Rejoindre MSF s'est imposée pour elle comme une évidence."Ils vont là où les autres ne vont pas, ils restent quand tout le monde part. Et puis ils sont libres de leurs actes et de leurs paroles." 

Cinquante ans après, un seul constat réunit les frères ennemis de Médecins sans frontières : celui de sa réussite. "C'était une belle invention et elle n'a pas trop mal marché", plastronne Bernard Kouchner. "MSF a un peu esquinté sa poésie mais continue à faire rêver", le rejoint Xavier Emmanuelli, "c'est le plus important".

Plus de 70 morts en Afghanistan depuis 2004

Les humanitaires de MSF et les civils pris en charge subissent fréquemment des attaques sanglantes et des enlèvements. Mardi 9 juin 2021, une équipe de huit personnes a été enlevée par des hommes armés non-identifiés dans le nord du Mali, a appris franceinfo auprès de l'ONG. En Afrique, d'autres rapts ont déjà eu lieu, en Somalie, au Kenya et en République centrafricaine. 

Médecins sans frontières a par ailleurs essuyé de nombreuses pertes en Afghanistan : plus de 70 patients et membres de l'organisation tués depuis 2004. En mai 2020, lors d’une attaque dans un hôpital de Kaboul, des individus abattent plus de 20 personnes, dont 16 mamans. Dans ce pays, l'association a aussi été touchée par une bavure de l'armée américaine qui, en octobre 2015, a bombardé son centre de soins à Kundunz, tuant 14 personnes parmi son personnel. 

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