On appelle pollution la dégradation d'un milieu sous l'effet d'un polluant. Il peut s'agir de la contamination des eaux de rivières par des produits toxiques, la pollution de l'air par des particules fines. Les premières grandes pollutions semblent avoir été induites par le développement industriel à partir du XIXe siècle, l'utilisation de  machines à vapeur et de charbon. 

En 2012 selon l'OMS, plus de 7 millions de personnes sont mortes prématurément à cause de la pollution de l'air (extérieur et domestique) ; l'Asie et le Pacifique sont les régions les plus touchées. D'après le journal The Lancet ce chiffre serait d' au moins 9 millions de personnes en 2015 morte prématurément en raison de la pollution  (une mort prématurée est un décès avant 65 ans ). 

Chicago et Cincinnati furent les premières villes à passer des réglementations pour lutter contre la pollution de l'air. Vers le milieu du xxe siècle, le smog provoqué par les échappements des voitures était un problème majeur dans des villes comme Los Angeles, ou Donora. 

En Europe,  Londres a connu son pire épisode de pollution atmosphérique avec le Grand Smog de 1952, dont on estime qu'il a pu faire 12 000 morts.

D'autres catastrophes environnementales dues à de la pollution chimique massive ont conduit au développement des mouvements de protection de l'environnement ainsi qu'à la tenue de grandes conférences internationales. 

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