L’Union européenne a été fondée en 1957 avec la signature du traité de Rome, instituant la Communauté économique européenne. Il ne s’agit pour l’instant que de la Communauté économique européenne qui deviendra officiellement, avec le traité de Maastrichten 1993, l’Union européenne. 

L’Union est association économique puis politique qui regroupe des États du continent européen dont les pays membres délèguent une partie de leurs compétences à des instances communes dont la Commission européenne, le Conseil européen (sommet des chefs d’État et de gouvernement, le président est élu par le conseil, approuvé par le Parlement) Conseil de l’Union européenne (représente les gouvernements, présidé à tour de rôle par les ministres des Affaires étrangères des pays membres) et le Parlement européen (élu au suffrage universel direct, dont la présidence est tournante). Une cour de justice s’occupe de veiller à l’application des directives européennes dans les états membres. Les états membres de la “zone euro” partagent également une monnaie commune. Les banques centrales des pays ont été remplacées par la Banque centrale européenne.  

Au départ composée de six états (Allemagne de l'Ouest, Belgique, France, Italie, Luxembourg, Pays-Bas), elle compte aujourd’hui 28 membres. En 1973, les six premiers étaient rejoints par le Danemark, l’Irlande et le Royaume-Uni ; en 1981 par la Grèce et en 1986 par l’Espagne et le Portugal. D’autres vagues d’entrées ont eu lieu comme en 2004 avec l’admission de dix états d’un coup : Chypre, l'Estonie, la Hongrie, la Lettonie, la Lituanie, Malte, la Pologne, la Slovaquie, la Slovénie et République tchèque. Les Britanniques, via un référendum en juin 2016, ont quant à eux voté le “Brexit, c’est-à-dire sortie la sortie du Royaume-Uni de l’Union. 

Sur le plan économique, l’Union européenne représente au niveau mondial la deuxième puissance derrière les États-Unis. D’une superficie totale de plus de quatre millions de kilomètres carrés, elle compte, selon les derniers chiffres plus de 500 millions d’habitants

L’Albanie, la Bosnie-Herzégovine, la Macédoine du Nord, le Monténégro, la Serbie et la Turquie sont les six pays candidats pour entrer dans l’Union européenne. Il existe par ailleurs plusieurs accords regroupant des pays du continent sans qu’ils soient membres de l’Union : l’Espace économique européen (échanges commerciaux), l’espace Schengen (libre circulation), la zone euro (monnaie unique).

En 2012, l’Union européenne est distinguée en recevant le Nobel de la paix. Son hymne est l’Ode à la joie de Ludwig van Beethoven.

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